美國太空船的神秘任務

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美國一架環繞地球674天的太空飛機「X-37B」於17日上午返回地球,降落在加州范登堡空軍基地(Vandenberg Air Force Base),但它的太空飛行任務不明,外界猜測,美國軍方正在測試並發展太空武器,或者執行間諜偵查任務。

這架小型太空飛機也被稱作「軌道測試載具」(Orbital Test Vehicle),異於一般飛機,機尾有兩個穩定器呈V字型,全長9公尺,機翼長4.5公尺,總重4898公斤,主要動力來自太陽能板與鋰電池。

X-37B全名為波音X-37先進技術試驗機(Boeing X-37 Advanced Techonology Demonstrator),為一架無人且可重複使用的太空飛機,由火箭高空發送後,可在地球軌道上執行任務再返回地面,機身構造可承受25倍音速的高速。

X-37B的具體任務,始終是最高軍事機密,外界一直認為它是太空戰鬥機的雛型,但美國官方並不承認,只認定其為太空梭(已退役)的升級版。

英國廣播公司(BBC)特派記者阿莫斯(Jonathan Amos)指出,沒有人真正知道X-37B太空飛機的任務是什麼,唯一可信的解釋是美國在測試未來衛星任務新的方向。藉由X-37B測試相關技術,未來執行新的衛星任務時,可以確保成功率。

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外界分析推測,該X-37B可以捕捉、窺探其它國家衛星或是跟監中國太空站,在太空執行間諜任務。多位專家也推測,X-37B在貨櫃間搭載了間諜工具。

美國官方否認傳言並表示,此計畫只是用作「環繞測試」,測試重複使用的太空飛機的技術,包括如何降低風險、實驗和作戰方針,並不是發展太空武器以用來破壞其他國家衛星。

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X-37B任務屬於美國空軍長期計劃的一部份,始於1999年。美國太空總署(NASA)也參與其中,目前由美國空軍快速戰力實驗室(Air Force’s Rapid Capabilities Office)主持。測試內容包含高階導航控制系統、熱能保護系統、航空電子技術、輕量電子飛航系統以及自動航行、登陸及返回系統等。

計畫分四階段執行任務,2010年4月發射第一架太空飛機,8個月後返回;第二架於2011年3月發射並在太空停留15個月。剛返抵地球的X-37B是此計畫的第三階段,發射於2012年。第四階段預計於2015年從佛羅里達州卡納維爾角(Cape Canaveral)執行。 ■

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