維珍太空船試飛爆炸 重創太空旅遊業

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人類太空旅遊事業發展遭遇重挫,維珍銀河 (Virgin Galactic)公司的「太空船2號」(SpaceShipTwo,SS2)10月31日於美國加州莫哈維沙漠(Mojave Desert)上空試飛時爆炸墜毀,2名駕駛員1人死在駕駛艙中,另1人跳傘逃生但受重傷。

SS2係由火箭和滑翔機構成,可以容納2名駕駛、6名乘客,由高動力飛機「白騎士2號」(WhiteKnightTwo)運送至15公里( 1萬5000公尺)高空,隨後分離。按計劃,SS2與白騎士分開後,會點燃發動機、以時速將近4000公里(3倍音速)的上升速度。不斷攀升至離地約100公里(10萬公尺)高處,進入太空。

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維珍表示,SS2在試飛過程中發生嚴重異常狀況,所幸負責運送SS2到高空的母船「白騎士2號」(WhiteKnightTwo,WK2)已經安全降落。2名駕駛員由研發SS2的縮尺複合體(Scaled Composites)公司僱用,傷者已經被直昇機送往醫院治療。

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國際民營太空業接連傳出事故。10月28日,美國「軌道科學公司」(Orbital Sciences Corporation)運補國際太空站的「心宿二」(Antares)火箭與「天鵝座」(Cygnus)太空船,從維吉尼亞州發射升空6秒鐘之後就爆炸墜毀。

布蘭森表示,這是SS2第55次飛行測試,過程都受到地面嚴密的監控,我們都知道通往太空之路非常困難,每一個新運輸系統上路前都有段類似歷史。

攝影師布朗(Ken Brown)親眼目睹此起意外並說:「SS2被送到高空後,隨即爆炸。」電視台畫面顯示,太空船殘骸上寫有維珍字樣,散落面積廣大。

美國國家運輸安全委員會(NTSB)立即展開調查,維珍執行長懷賽德(George Whitesides)表示將全力配合調查,了解今天到底發生什麼事。」

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1970年創立的英國維珍集團(Virgin Group)經營觸角遍及旅遊業、航空業、娛樂業,年營業額高達200億英鎊。維珍銀河成立於2004年,專門開發次軌道太空飛行(suborbital spaceflights)旅遊事業。

太空船1號(SpaceShipOne)2003年首次飛行,隔年退役。2009年推出SS2,長18公尺、翼展8公尺,可搭載2名駕駛、6名乘客。2013年9月試飛時一舉突破音障,創下2萬公尺的飛行高度紀錄。今年1月,該架飛機曾在洛杉磯北方的莫哈維沙漠(Mojave Desert)進行動力測試。

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原先預計於明年啟程SS2太空之旅的票價為2萬5000美元,已超過700人預定,包括歌手小賈斯汀(Justin Bieber)、影星艾希頓庫奇( Ashton Kutcher)、物理學家霍金(Stephen Hawking)。

但是英國廣播公司(BBC)分析指出,這起意外對一個急欲發展太空觀光的公司來說無疑是一大挫敗,信心就是一切,名人富豪可能會因此退卻,不再期待第一次太空旅行了。

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BBC也認為,太空船研發工作相當困難,儘管計劃趕不上變化,維珍集團這幾年仍試圖維持良好的公共關係和正面媒體形象,但是布蘭森的願望似乎越來越不切實際,上太空本來就不簡單,如今更是難上加難。

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太空旅遊最令人回味無窮的,應該就是在10萬公尺高處的6分鐘無重力狀態。

維珍銀河表示,太空旅遊主要目的不在於探索太空邊界,而是提供人們一個看待世界的新視野。看到地球的美是否會改變和環境的互動?是否會促使人們接納能夠保護環境的生活方式和科技?無論如何,就像維珍銀河網站上寫道:「你的人生將會徹底改變。」

太空旅遊的7個玄機:

一、旅客可以稱為「太空人」嗎?
維珍銀河稱未來旅客為「乘客太空人」(Passenger Astronauts),但是史上第2位在月球漫步的太空人艾德林(Buzz Aldrin)不以為然,他說:「我不認為他們應該被叫做太空人,太空人是美國軍方創造的名詞。」他建議叫做「星際旅行者」(Star-Traveler)或「星際飛行者」(Starflyer)。

二、中國人不得搭乘
美國反間諜法要求維珍銀河禁止中國人搭乘太空船。因為維珍銀河的火箭發動機屬軍用等級技術,根據美國冷戰時訂定的武器非法交易法,得預防外國力量如中國,竊取美國軍隊技術機密。

三、可以用比特幣買票
比特幣(bitcoin)是一種線上虛擬貨幣,沒有中央銀行,不受各國法律規範,目前約有1200萬比特幣在市面流通。布蘭森指出,一名來自夏威夷的女飛行員已經使用比特幣付費。

四、NASA想搭順風車
眾所周知,美國航太總署(NASA)很久以前就上過月球,但是在太空梭計劃停擺後,相關運輸就得依賴其它人。維珍銀河也同意第一次商務研究飛行時,順道進行12個NASA技術實驗。

五、維珍銀河要和Google合作?
太空新聞網站parabolicarc.com主編梅希爾(Doug Messier)推測,維珍和Google可以合作,藉此幫助谷歌在太空紮根,Google也正在計畫發展風力渦輪飛行技術。

六、李奧納多的神秘旅伴
去年在法國一場拍賣會上,一名匿名人士出價150萬美元(約新台幣4500萬元),標下美國演員李奧納多狄卡皮歐(Leonardo DiCaprio)旁邊的座位。

七、倫敦吃早餐,洛杉磯進午餐
布蘭森對太空冒險還有很多期待,包括實現在地球上的高速點對點旅行。想像從倫敦搭火箭飛機至新加坡只需1小時;或是從倫敦到洛杉磯只要2小時。■

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